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昙花一现的美国喷气式水上战略轰炸机

第二次世界大战结束后,由美国陆军航空队发展而来的美国空军一度成为了美国唯一能够实施远程战略核攻击的军种。在不顾一切地相互攀比核能力,甚至连大炮和地雷都要“核化”成“原子炮”、“核地雷”的冷战初期,是否拥有核打击能力、核打击能力的强弱也就成了各军种争相攀比的“资本”,长期占据美国空中力量半壁江山的美国海军顿感地位骤降,为了挽回颜面、提高自身地位,美国海军也决心拥有一款能进行远程战略核武器投送的重型轰炸机,最初的方案是建造比今天的“里根”号核动力航母还要大出许多的“超级航母”来携带与B-24“解放者”有某种渊源的舰载重型战略轰炸机(二战中美国人还有过将冰山改造成“超级航母”的大胆计划……),然而高昂的研制和建造成本使美国国会几乎在第一时间就否决了这个计划,取而代之的是洛克希德P2V-3C“海王星”和北美AJ-1“野人”两款具有核轰炸能力的舰载重型攻击机,但这两个机型航程依然有限,且采用活塞发动机,速度慢且机动性差。

而上世纪五十年代初,西方海军界还流传着一种莫名其妙的观点,认为喷气式飞机无法在航母的甲板上起降,这种现在看来十分荒诞的说法在当时竟然很有市场,这一切都促成了P6M“海王”喷气式水上重型战略轰炸机的诞生。

1951年4月,美国海军开始了喷气式水上重型战略轰炸机的招标,提出的性能指标相当高,要求飞机能够在低空以0.9马赫的速度飞行,载弹量要达到13600千克,作战半径要达到2400千米,这些都要求制造商具有当时世界一流的设计和工艺能力,康维尔公司和马丁公司参加了投标,马丁公司的方案在竞标中胜出,美国海军向马丁公司订购了2架原型机、6架先期量产型和24架量产型机,康维尔公司则得到了设计制造XF2Y-1“海标枪”喷气式水上战斗机的合同,然而“海标枪”的命运比“海王”更加不堪。

昙花一现的美国喷气式水上战略轰炸机

首架P6M原型机XP6M-1出厂时的景象

和其他科技产物一样,喷气式飞机的发展初期也充满了设计者的奇思妙想,P6M最初就打算采用柯蒂斯·赖特公司的涡轮/冲压喷气发动机(原理可能与后来的SR-71使用的J-58发动机相似,这在当时显然是过于前卫了),由于柯蒂斯·赖特公司迟迟拿不出发动机样机(最后柯蒂斯·赖特涡轮/冲压喷气发动机也是无疾而终的下场),马丁公司转而采用的艾里逊J71-4涡轮喷气发动机,4台发动机被成对安装在翼上的发动机短舱中,避免吸入飞溅的海水,机身呈船型,虽然有起落架,但并不能在陆地上起降,起落架的作用仅仅是使飞机能依靠自身动力在起飞前驶入水中和在水面上降落后驶回岸(舰)上,机翼呈40º后掠,有明显的上反角,尾翼为T型,马丁公司还设计了带起落架的翼尖浮筒和可以防止海水进入的气密旋转弹舱,P6M尾部的遥控炮塔内装有2门20毫米机炮。

1955年7月14日,第一架原型机XP6M-1首次试飞,设计问题很快便在试飞中暴露出来,因为发动机离机身太近,后机身在发动机开加力后被烧焦。马丁公司随即对飞机进行了改进,将发动机短舱改成与机身有一定外倾角的布局,并对加力使用进行限制。随后的几次试飞都颇为成功,但在1955年12月17日的一次例行检查飞行中,控制系统故障导致XP6M-1原型机坠毁在切萨皮克湾,4名机组人员死亡,屋漏偏逢连夜雨,将近一年后的1956年11月9日,第二架原型机坠毁,机组人员通过新研制安装的逃生系统跳伞获救,追查的结果是尾翼控制系统设计有误。

连续的事故使马丁公司不得不对P6M进行多方面的重新设计,改进的结果就是1957年初推出的先期量产型机YP6M-1,不过YP6M-1的试飞工作变得十分谨慎,出厂大约一年后方才于1958年1月首飞。所幸后来的试飞都十分顺利,不久,海军宣布北卡罗莱州伊丽莎白市附近的哈维基地,成为先期量产型马丁P6M喷气式水上重型战略轰炸机的试验场,6架先期量产型YP6M-1飞机都装有测试版的全部作战装备套件,用于模拟执行轰炸,布雷和侦察等任务,与空军的“空中堡垒”们不同,美国海军还要求P6M不仅能进行战略核轰炸,还要能够执行打击海上目标的任务如投放鱼雷和水雷,当然在那个“原子至上”的时代,这些鱼雷和水雷的战斗部里都是核装药。

昙花一现的美国喷气式水上战略轰炸机

在水面上降落后驶回岸上的YP6M-1先期量产型机

昙花一现的美国喷气式水上战略轰炸机

试飞中的YP6M-1先期量产型机

1959年初,首架量产型P6M下线,并被正式命名为P6M-2,P6M-2换装了动力更强劲的J75-2涡喷发动机,改进了航空电子设备并且使用了能见度更好的驾驶舱,另外,P6M-2加装了空中加油探头,马丁公司还为P6M-2设计了可以装在炸弹舱内的伙伴加油系统,能让P6M-2迅速的转换成加油机,为另一架P6M-2进行空中加油。P6M-2的性能在当时可谓是十分先进,0.9马赫的低空飞行速度在当时世界各国的重型轰炸机中首屈一指(同时期的B-52早期型在低空只能达到0.55马赫),为此P6M-2对机翼的强度作了特别的加强,翼根处的蒙皮令人难以置信地超过了一英寸(25毫米)厚,而80吨的起飞重量也足够和当时的任何一款重型轰炸机媲美,美国海军最初对P6M-2寄予了极高的期望,一度提出将大型船坞登陆舰改装成为专门搭载P6M-2和F2Y-1“海标枪”的“水上飞机母舰”计划,甚至还计划将2艘大型船坞登陆舰“并联”成为搭载上述两种喷气式水上战机的“基地舰”,这恐怕是那个时代的“浮岛”构想了。

昙花一现的美国喷气式水上战略轰炸机

与周围的螺旋桨水上飞机相比显得十分前卫的量产机型P6M-2,却成为美国水上飞机的绝响

然而P6M-2只经历了极为短暂的辉煌时光,就在马丁公司踌躇满志地打算量产P6M-2时,美国海军却于1958年8月取消了采购P6M-2的计划,喷气式水上重型战略轰炸机和喷气式水上战斗机的采购计划也全部被取消。原因并不复杂,“喷气式飞机无法在航母的甲板上起降”已经被事实证明是无稽之谈,性能达到美国海军要求的A3D-1“空中武士”喷气式舰载重型攻击机已经在美国海军的航空母舰上服役,性能更先进、突防能力更强的A3J-1“民团团员”(A-5“民团团员”的前身)超音速舰载重型攻击机也已试飞成功,美国海军也意识到,他们并不需要像美国空军跨越北极圈打击苏联境内目标一样,从北冰洋上出击去轰炸苏联本土,他们的首要任务依然是牢牢地掌握大西洋的制海权,而在拥有制海权的情况下,喷气式舰载重型攻击机和A-4“天鹰”轻型舰载攻击机已经可以满足美国海军任务范围内的核打击需要,而且成本要低许多,突防成功率却更高,“面子”总是要让位于现实的需要。事实上,舰载机的作战效能远远高于水上飞机,这是在两次世界大战中就已经确立的定论,一旦喷气式舰载机被证明可行,喷气式水上飞机在美国海军的日子就到头了。此外,“北极星”弹道导弹核潜艇项目的发展,也使得美国海军在美国战略核打击力量中的地位陡然上升,于是也不用水上重型战略轰炸机来撑门面、显示地位了。

失去订单的马丁公司试图挽回损失,推出了使用8台发动机的P6M民用运输机方案,并且在核动力理论尚比较流行的上世纪六十年代提出了放大版的巨型核动力P6M计划,但这些方案都无人理睬,此后不久,马丁公司宣布退出飞机的设计和生产,将专注于导弹和电子设备业务,后来与洛克希德公司合并,最终成为一代军工巨人洛克希德·马丁,而设计制造“海标枪”喷气式水上战斗机的康维尔公司也殊途同归,更早地被洛克希德公司兼并。P6M也成为美国军用水上飞机的最后一个篇章,在此之后,美国军方不再发展水上飞机……

昙花一现的美国喷气式水上战略轰炸机

极富科幻色彩的“基地舰”计划(上)和大型水机母舰计划(下)

昙花一现的美国喷气式水上战略轰炸机